‘Poetry enjoys more social favours than drama’ Prof Ahmed Yerima

With his first and last name, what might probably pop-up in one’s mind is a figure who has ruled the political atmosphere of Zamfara State for so long. Professor Ahmed Yerima–a direct opposite– doesn’t have such trappings. Born to average…

Read More

Actor, producer, Oreofe Williams: ‘I hate being tagged a Christian filmmaker’

Since the days of yore, the evolvement and ascendancy of modernity cannot be quantified neither can it be over-emphasized. From culture, language, education to lifestyle and religion, we feel the exuberance, we feel the coziness, we see its impression and…

Read More

‘I thought England was this ‘‘better life’’ thing ’, Theresa Lola:Poet

By Yamilenu Bamgboye Some years ago, Professor Ahmed Yerima argued very vehemently that poetry enjoys more social favours than drama and other genres. At first, that sounded too paradoxical to contain any element of reality. Today, considering how much spoken word poetry has begun to thrive in Nigeria and environs, I’m beginning to have a rethink. Poetry writing to some is a craft that is consciously learnt and developed but to some, it’s a talent that’s soaked in so much ability to project the thoughts that run wild in their minds. For masters like Folu Agoi, Niyi Osundare, Eriata Oribhabor, Romeo Oriogun, Chukwumerije, Fr33zing Paul and a host of others, poetry writing flows from within with so much secretion from the ‘gland’ that produces muse such that they have a hard time containing their thoughts else, they burst open. Lol! Theresa Lola (23) is fortunate to belong to that category. She is a fast rising poet whose exploits are sung like Davido’s hit tracks on different platforms in England including the prestigious BBC Radio 3 programme The Verb, Gal- dem Magazine, Brittle Paper, Girl Got Talent, Litro Magazine, etc. When we caught up with her at the 2017 Lagos International Poetry Festival, she was kind enough to let us into her world, her challenges when she moved to England, the awards she has won and her future plans as a writer. Do have fun reading Hi Lola, could you introduce yourself very briefly? My name is Theresa LOla (with stress on the first syllable). LOla or LoLA (with stress on the second syllable as typical of its etymology and meaning)? Whichever one, (laughs). Nigerians say LoLA which is why I like to hear it. And I am a poet, I am a writer, a workshop facilitator. I do many things though. With this Cockney accent of yours, I’m pushed to ask if you were born here. Of course I was born here. I lived in Nigeria till I was about thirteen. So, I left Nigeria at thirteen to be with my family. Let’s talk about poetry, how did it start? Poetry actually started here in Nigeria. Uhmm… so I loved reading, it was always, you know, compulsory in my house to read a book everyday. So, we had to read, we had to feedback the story to my mum because she loved reading. I loved reading so naturally, I wanted to recreate my own stories. So I started writing short stories, uhm… I started writing scripts just for fun. And while I was in secondary school, we  went on a school trip to Lagos Poetry Festival. I met some poets there and I was like poets seem like cool people and I just started writing poetry. In the university, what course was it? In the university, I studied Accounting and Finance because at a time, though I love poetry, I was like how do I make a living off poetry? So, I did the typical Nigerian   degree and I studied Accounting instead. I still do work as an accountant part-time uhmm… but poetry does add up. So, do you live off it? Yes, it is part of my income currently. But not hundred percent, right? Not hundred percent because I still choose to work part-time as an accountant. I still like to have that balance. Mentally, I’m a full-time poet but I like to do a lot of admin things. Does it mean you can’t do poetry full time? I can but I also like to be behind the scene. So, even if I’m not working in accounting, I’m probably working in publishing, working in editing. But if you mean poetry full-time as in performing, that’s not even my intention because I have so many other things in mind like programming events, poetry events and late show events. So, those are the things I have in mind. If that makes me a full-time poet, yes but I have other things I’ll like to do. You are from which of the states? I’m from Ogun State. I lived in Lagos but I’m from Ogun State. Have you won awards in poetry? Yes, in London. I was shortlisted for the Bridport Poetry Prize last year (2016) and I was shortlisted this year (2017). Uhmm… I was shortlisted for the London Magazine poetry prize, uhm…I was one of the winners of the Magic Words Seasons Poetry Prize, 2016. I also won the Hammer Tongue National Slam this year (2017). Did it come with some cash? Uhmm…when you are shortlisted, no. For winning, yes. I have to do a tour round the country so I get paid to talk. Yeah, you get some really good opportunities too. So, it’s good. Which poem of yours won you that award? It was three poems. The one I did about my grandfather How Time Is, one poem I did on post-traumatic stress disorder about soldiers coming back from war, and the one I did about women who are silenced in or whose quietness is mistaken for shyness when it’s actually they don’t want to speak about traumatic issues. But the main one that won it for me was the one I did about women. Can you say the lines or remember a bit of it? Honestly, no. Look, I was so nervous that day. I memorized it for that moment. After that, you know, it just disappeared. I used to memorize a lot but then, now especially as I’m writing my first book, you’re always thinking of how to write a poem so you try not to memorize a version of a poem. Ok, let’s talk about your book; what’s the title and when is it coming out? Oh gosh! I haven’t thought about it really. Before, I had Equilibrium as a tie up. I thought that’s going to change as the book is changing but the book… I’m just exploring death and the way in which it’s affected my life. So, I’m starting off talking about my grandfather’s death, issues surrounding it and a conversation about death and the many forms of death and things like that. Do I say it’s a project for your grandfather because you guys were close and you miss him? Uhmm…no. Yes, I was close to my grandfather. I lived with my grandparents while I was in Nigeria till I was thirteen but it’s about exploring death like I said. So, the book should be done by the end of this year (2017) or hopefully, next year (2018). Are you self-publishing or…? No. I’m going to get a good publisher in the process of discussing with different publishers.…

Read More

‘I see myself becoming a national icon in few years’, Shittu, convener of GIRWS

If we all could turn back the hand of time, apart from choosing to be better humans, it is very certain that one phrase would be on everyone’s lips and that is finding purpose on time. In yoruba, purpose is interpreted as ayanmo–that which we all, according to Gemini Yusuf Balogun in his poem Ori, search for when the race called life begins. Some get missing, maybe lost on the road in its search. Some get stranded, some get obstructed, some find it and lose it when influenced by things that don’t exist while some even die without finding it. For those who already found it, do you remember what it felt like when you did and how much relief that brought along? Do you remember how badly you wished you found it earlier? That’s exactly how it all went for Shittu Idowu Opeyemi, the convener of Get It Right With Shittu (GIRWS), a platform for the youth and everyone at large. As a young man who is so fortunate to find purpose quite early, he has a burning passion, which some may feel is quite burdensome, to help youth his age do the same for the essence of maximizing their potentials which would be the driver of the much desired change in our environments, our nation Nigeria and the world in general. In thisinterview with Yamilenu Bamgboye, he reveals how he found purpose, his relationship with girls and why he feels everyone has greatness in them. What birthed the GIRWS idea? Well, Get It Right With Shittu (GIRWS) actually started with me knowing my ability to motivate people and inspire them. That occurred to me while I was in secondary school. I loved to talk to people, even when we were having a particular discussion, I would find myself changing the discussion and trying to motivate them. Along the line, I realized it was in my DNA, that’s how GIRWS started. Eventually, when people come to me with their wrongs, I set it right for them. So, the platform is aimed at helping the young people of this generation reach their potentials, become leaders and achievers, live beautifully and abundantly. And I do this through heart-centred motivation and inspirational mentorship. How practically do you do this motivation? Some people will say the wealthiest place on earth is the grave yard which is true because there, you’ll see people with innovations that never saw the light of the day. People with skills and ideas that did not manifest or set in motion. I help people discover themselves. It is possible to take someone on a journey within themselves to places they can’t go by themselves that’s how I eventually do it. There are things people don’t know about themselves, their capabilities. Some don’t even know they have greatness in them so, I tell them they do and that’s my story, you have greatness in you and I help you to unveil it. That’s how I help them set their wrongs right. How has the journey been so far? Well, I feel achieved so far based on my effort and the people that have benefited from my mentorship and coaching. So, it’s growing anyway, it’s growing. We’re improving and it has kept me on my toes because me being a solution provider, I am meant to be an embodiment of knowledge to provide solutions or help people with their problems. So, it’s been impactful to me as well as a person and it’s been giving me a lot of exposure (taking me to certain places) so far. Do you hope to go into human resource management as time goes on? Not at all. Though I’m trying to do something that somehow goes in that line. When I was in the polytechnic, I studied Business Administration and Management but now, when I started the GIRWS, I intended doing a professional course that deals with human relations so, that’s what got me studying Industrial Relations and Personnel Management (IRPM) at Lagos State University. Get It Right With Shittu (GIRWS) seems to be an online platform. Is that what you intend it to be?  Eeerr… well, it is not just an online platform, I’m only running the online platform because I believe this is what I’m called for, I believe this is what I’m made for and I know the success of many people is anchored on my shoulders and that’s why I have to reach them. I’m only using the social media as an amplified voice to get through to my audience but it’s beyond the social media platform. I have plans probably by next year to go to various secondary schools within and outside Lagos and have programmes with them to help them set their priorities right. It’s not just about getting it right, it’s about getting it right on time. So, I’m really planning on working with secondary school students to help them get their missions here on earth, inspire them and as well help them unveil their capabilities and the greatness in them. That’s the platform I’m currently working on and I see it as a means of expanding my reach, my Get It Right With Shittu (GIRWS). Do you have mentors?  Mentors…yeah. I have mentors but I would rather say I have role models. A mentor is someone who you meet to discuss issues of life. He tends to encourage you and then tutor you on how to do things but a role model could be someone who you choose to follow his lifestyle but might not meet in person. Though I have a mentor, two actually: my elder brother and a barrister. Just two mentors, why is that? Based on what I do, it’s only those who can relate with what I do and fit into the picture that can mentor me because I can’t go to someone who doesn’t understand what I do or understand how to change people’s lives. It’s only those who have the understanding of what I do, who are in the line, see the big picture and even see the need for it. Those are the people I can talk to. How would you describe the acceptance of GIRWS so far? Well, the acceptance has been quite encouraging. I think what matters most is one’s message…what you have to offer. As time goes on, of course I would get paid for this. It’s just a chronological arrangement. But I believe the acceptance has been okay, it’s been fair enough because the message makes the difference, you understand? The message is the real deal, it makes the difference and it’s brought me this far. You mean the message of transformation and self-discovery? Yeah…yeah What practical ways do you employ in promoting this GIRWS brand? People do say first impression lasts longer. The first thing I do is to look for something that is a challenge to them in their career, their skills or anything that catches their fancy. I try to enlighten them on it, motivate them on those challenging areas then they see the need for it. I also promote myself on the social media because I have a large audience right there. Hopefully soon, I’ll be having a radio programme which would be another medium to reach another section of people. So, in January 2018, I’ll be starting with LASU Radio 95.7 fm. From the way you sound, would it be out of place to call you a preacher? I would not call myself a preacher, I would say I’m a teacher.The difference in both is the spirituality attached to one. Some people will say I’m a preacher…well, I think I’m blessed though. The difference between me preaching and me motivating is that preaching is Biblical or religious. We talk about Biblical stories, Jesus Christ and the rest but motivation is just eerr… bringing people out of their mindsets–the mindsets of it’s- not-possible, the mindsets of I-can’t-do-this and all that. So, it’s basically about career and success in life in general. So, do you do one-on-one coaching? Well, it depends. Next year January, for instance, we’re organizing an orientation for freshers in my department and I’ll be part of the crew or speakers that will be addressing them. Then, I’ll be having private conversations with some of my course mates who have been seeing my posts. They eventually come to me themselves to talk about my posts, what I do and some enlightenment on it. And each time they do, I always make sure they go home with one word, something they can always remember me for. How do you get the quotes: do you get them from other speakers and authors or they are 100% your creations? Like I said earlier, I believe it’s in my DNA. Most of the inspirational quotes I dish out come to me naturally, I believe it’s a gift from God. Secondly,what has been helping me is because I listen to tapes of Anthony Robbins and Eric Thomas. Those are my role models. Their messages inspire me and broaden my knowledge. And that helps my inspiration because when my mind is broad, there is an easy flow of ideas, of insights just like that. So, that’s how I get my quotes. I study too. I read a lot of motivational books, inspirational books, transformational books that’s just it. So, let’s talk about girls. What’s up with you and girls? (Laughs)…I don’t have anything to do with girls presently. As a matter of fact, for about a year now, I’ve not had any thing to do with any girl even though I used to. I don’t have anyone coming around for now. Are saying your exposure or fame, as it were, isn’t attracting any girl to you? Not really…I would just say that I have been able to draw a big line between my career and my social life. I used to have that problem because I had not discovered myself, what I was made for but the moment I knew I was going to be a mentor, a life coach that would help people discover their true identities and the big picture, there was a clear cut demarcation between both. Another thing is that I think I’m very futuristic. I analyze my needs before I jump into anything. It’s not wrong for me to have a girlfriend but I analyze it and think of what to benefit from it then I see it makes no much sense. So, for now, I intend to be without one because the one I had in the past, there was no plus. So, I just focus on my pursuit and when that time comes, it’ll work well. What about friends? Well, I don’t have friends like that, I don’t keep many friends. I think it’s got to do with my growing up. I grew up in an environment where my siblings and I were not allowed to really mix with kids our age(s). So, I just have two: one in church, one in school and we all are busy. We don’t really have too much time to talk about frivolities but we are close. Where do you see yourself in the next five years? First of all, let me say the first motivation for my starting the GIRWS was the vision I saw on saw on a fateful day. It wasn’t a picture I created for myself. I would rather say the Holy Spirit revealed it. While in school, I was in my room that had nothing except a wrapper that I spread on the floor and I was listening to a motivational tape then this big picture came. It was me seeing myself in the midst of a large crowd…different race, different people from Africa, Asia and other parts of the world and they were all screaming, shouting and I saw myself on the podium and they were all shouting, waiting to hear from me. And that is my aim. It’s when I get there that I would say I have achieved. That’s what birthed this inspirational stuff. It was before I even started stirring the gift. So,in the next few years, I see myself becoming a national icon.

‘I started Ake Arts Festival for transcultural creatives dialogue’, Lola Shoneyin

This interview first appeared in Guardian Life, the weekend publication of The Guardian newspaper. It is only reproduced here for the reading pleasure of our audience.   There are three types of people in life – the thinkers, the doers, and those who excel at both. Lola Shoneyin easily falls into the third category. Shoneyin, who describes herself as “passionate, feisty, expressive, loving and honest”, won the Pen Award in America as well as the Ken Saro-Wiwa Award for prose in Nigeria. She was also on the long list for the Orange Prize in the UK for her debut novel The Secret Lives of Baba Segi’s Wives in 2010.   Speaking on her critically acclaimed novel, she says that the main inspiration was a story told to her by her brother’s girlfriend when she was 14 years old. “She told me about this particular situation, where a man had dragged his youngest wife – he was an Igbo man and he had three wives – to the hospital, complaining that she was barren and of course, as part of the medical investigation he had to undergo a series of tests as did his wives and what they found out devastated the whole family.” Her personal experiences are also reflected in the book. “On the other hand, both my grandfathers were polygamous, so I always thought that it was very interesting how that played out in the lives of my parents, especially my mother, whose mother was the first wife and therefore just really unhappy about the notion of polygamy. I just wanted to write that story and look at how our perceptions are changing as Nigerians, as Africans. How we view polygamy, for instance, vis-à-vis culture, modernity, that’s it.” The most important thing about writing the novel for her was, “the humanity, how a family deals with really serious, life-shattering challenges.”   From her time as a teacher in the UK and in Nigeria, she has led a life inspired by impacting knowledge, encouraging critical thinking, and building self-identity. One of her most successful ventures, Ake Arts and Book Festival, was inspired by the need to have African creatives dialogue and engage the African audience, and the urgent need to provide a viable platform for this to happen. “I’m a writer and I often go abroad to different festivals. I am also invited to contribute to panel discussions, to talk about my experience as a novelist…I find myself in a position where people are asking me about Nigeria, people are asking me about Africa, people are asking me about culture. And a lot of the time, I am often quite defensive. If I am in front of a crowd that is often not African, I don’t want to portray my people in a negative light.” For her, the question then became, “How do I organise a festival in Nigeria, on African soil, where I will have black African creatives in dialogue with other creatives from other parts of Africa and together, they are engaging African audiences?”   Since its inception, the festival has been able to connect more young people to African literature by de-emphasising profit-making. “There are a lot of young people who save money every month to come to Ake to buy their books for the year because we sell our books at discount prices. We are a charity and profit just doesn’t come into the equation for us. It’s about how and what can we do to get books into people’s hands, so I think that’s wonderful.” Ake Festival is not limited to building the bridge between African literary books and those interested readers. Festival-goers are able to meet some outstanding authors from Africa and the Diaspora, who are able to inspire them. “A lot of people having come to Ake Festival, having come in contact with the incredible number of writers, artist and filmmakers that we invite, feel empowered to go and pursue their dreams.” Ake Festival, she says, has impacted on the economy of Abeokuta, the Ogun State capital where it is held annually. “Ake Festival does amazing things for Abeokuta. If you are trying to get a hotel in Abeokuta at this time, it’s always rather complicated because all the rooms are fully booked. The fact that we are here, is having a wonderful effect and enriching impact on the environment.”   The impact is also reflected in an ecosystem of art and literary lovers as she says. “We had over 320 applications for volunteers from all over the country and continent. And that is incredible when people are actually looking at the arts and looking at it as something that is important enough to want to be a part of it, and that really just warms my heart.” Running a festival of that size and reach can be a daunting task, especially in a country with a low appreciation for literacy and arts. How does Shoneyin attract the number of people who travel to the ancient city of Abeokuta just for the festival? We are “constantly looking at ways to reinvent ourselves; constantly looking at opportunities for improvement but the biggest and the most beautiful thing is the demographics of the people that we engage and the fact that it keeps getting younger.” Sharing another factor that has challenged the status quo, she says, “our panel discussions are so lively and stimulating, we have highly intelligent people sitting down, talking about issues fearlessly because we have created a safe space and that’s really important.” Regardless of all the positives, Shoneyin wishes Abeokuta residents would show more interest in the festival that happens right under their nose. Most of the participants at the festivals come from places like Lagos, Abuja and even from outside Nigeria.   From her debut novel which discusses polygamy in Nigeria, to her work with the festival, to Book Buzz Foundation, and most recently Ouidah Books, Shoneyin is a woman who is set in defining the standards for literacy in Nigeria. She says her driving force has “always been to create.” “I love bringing people together and I love seeing them enjoying themselves and also engaging their minds. I think that is so powerful because sometimes I feel like, in Nigeria, if your parents aren’t telling you what direction to go to, it is the religious institution that you belong to (that’s doing so).” Shoneyin’s ventures are all aimed at improving critical thinking, the formation of informed opinions and starting discourse. She explains, “When you come to an event like this and you are listening to two different points of view, even though you’re not contributing verbally, your mind is dancing from one side to the other…I think it’s a really powerful thing because we’ve got to do what we can as a country to encourage critical thinking and to just get people to be able to reason and take their own decisions.” Speaking of being a feminist in Nigeria, Shoneyin reveals, that she sees herself “as a feminist (even) before it became fashionable in Nigeria.” She believes that feminism in the country is about two things – opportunity and choice. “Opportunities that are available to men, have to be available to women. I feel we do a great disservice as a country by not letting women flourish, by not giving them the opportunity to do what they want to do; I think we suffer, we are less productive, we are less powerful or empowered economically. It’s about choice as well; when you’re an adult, it’s about ‘what do I really want to do?’ not ‘what does society want me to do?’ not ‘what do my parents want me to do?’ and not ‘what does my husband want me to do?’”   She goes on to say, “Being able to choose is very important; being able to be economically empowered is very important and independent; being able to say, ‘I want to be a politician’ and be able to go for it and not need to compromise yourself in any way, is very important.” Shoneyin is also very passionate about people having and developing ideas. She says, “Just make people have ideas, make them want to develop their ideas. Make them feel empowered to have ideas… When you read a book, it makes you think; when you listen to an interesting conversation, you form your own opinion and you develop your own ideas. For me, that’s what it’s all about. I have seen how you can function in a situation where you are not encouraged to use your brain. I have seen what the consequences are for children. The potential is there but you are not doing anything to set it free and to let it grow. There is too much of that going on in our society, so all these things are like providing a counter-narrative and that’s how I see it. If there was more space for people to think, do things and create, I just feel we would all be happier.” If there is any preconceived societal notion she will like to eradicate, it is the notion that “there are certain things in this life that you cannot do and I think that is what books teach us through those characters”.   Shoneyin is always creating, her mind is always buzzing and new projects are on her mind like a task on her to-do list. Potential collaborators are not in short supply. Source:Guardian Life “I had a magical conversation with a bank today who wants us to organise a festival in Lagos. We are also working on the right-to-write project; we are working with Adamawa, Kaduna, Borno, Katsina and Bauchi state and it involves training twenty writers from Northern Nigeria and five illustrators, and the idea is to train them over a period of 18 months and they complete a manuscript.…

Read More

'Poetry has taken me round the world' Two-time BBc Award winner, Folu Agoi

Nigeria’s first generation writings witnessed the emergence of a handful of writers who had acquired a good education and possessed skills in varying quanta. Among whom were poets like John Pepper Clark, Gabriel Okara, and the short-lived but renowned Christopher…

Read More